一項新研究顯示,全球暖化之後,最早絕跡的生物可能不是北極熊,而是熱帶昆蟲。熱帶昆蟲目前已生存在溫度適應範圍的上限,些微的暖化就可能造成昆蟲迅速死亡;少了昆蟲,熱帶生態系從授粉到廢物分解等每個環節都將受到連鎖衝擊。

根據氣候學家的預測,氣候變化會讓南北兩極成為本世紀平均增溫最劇烈的區域。然而最新的研究卻認為,在2100年熱帶地區就算保守預估只增溫攝氏3度,便可能對當地生態造成深遠的影響。

昆蟲是熱帶生態系健全的關鍵,它們扮演許多重要角色,包括分解有機物,幫助花朵授粉結果,也是食物鏈上層生物的營養來源。

研究論文作者之一的UCLA大氣海洋學系助理教授德茲克(Curtis Deutsch)表示:「許多熱帶生物終年處於相當穩定的氣候環境裡,所能耐受的溫度變化範圍很小。我們的計算發現,熱帶物種因暖化受到的傷害,比寒冷氣候區的生物還嚴重。更糟糕的是,熱帶是地球大多數物種生存的區域。」

科學家分析了1950年至2000年全球每日與每月的溫度資料,與一系列代表物種「健全狀態」的資料相比較,包括不同生物的族群增長速率與外在表現等等。

研究的另一位作者,華盛頓大學的杜克司博瑞( Joshua Tewksbury)指出:「目前熱帶的溫度已經是當地許多物種最適應的狀態,所以能順利繁衍生長。一旦溫度超過適應範圍,物種的生存狀況就會急速惡化。」

德茲克表示,除了滅亡,生物還會有其他的調適反應,例如往高處或高緯度等寒冷地區遷徙,或是發生演化,最終只有極耐熱的物種得以存活。但若是發生遷徙或演化,就可能會大幅衝擊熱帶地區以外的人類生活。

科學家也提醒,全球暖化還會帶來其他可能衝擊熱帶區域的效應,特別是對糧食作物。德茲克指出,「我們的研究只有針對溫度變化的影響,但是暖化也會改變降雨的情形,由於目前對水循環的變化了解不夠深入,要進行這方面的估計更加困難。」

參考資料:英國獨立報路透社

(參考5月6日外電報導,編輯後發表於環境電子報「全球暖化最新研究:熱帶昆蟲比北極熊更早滅絕」

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