經過五年的調查,美國聯邦政府科學家證實「加勒比僧海豹」(Caribbean Monk Seal)已完全滅絕。這種海豹又被稱為西印度僧海豹,是加勒比海與墨西哥灣一帶唯一的亞熱帶海豹,也是第一種由人為因素導致滅絕的海豹。

加勒比僧海豹過去散佈在加勒比海、墨西哥灣與西大西洋,南至美國佛羅里達南端,北到喬治亞與南卡羅來納州的海岸都有加勒比僧海豹出沒的紀錄。

當加勒比僧海豹在岸上休息、生產、照顧後代的時候,獵人輕鬆就可手到擒來,美國海洋與大氣總署(NOAA)的生物學家表示,人類狂捕濫殺才造成加勒比僧海豹滅亡。世人最後一次確切見到這種海豹,是1952年在牙買家與墨西哥尤卡坦半島之間的小塞拉納島( Seranilla Bank)。

1967年,加勒比僧海豹被列入美國當時的瀕危物種名單,並於1979年納入瀕危物種法案保護,此後研究人員曾深入調查幾個尚未證實的回報紀錄,但最後都發現是其他種類的海豹。

科學家無法確定加勒比僧海豹真正滅絕的時間,雖然1952年之後就再也沒有明確的紀錄,但海豹的壽命約有二、三十年,專家相信60、70年代左右也許還有僧海豹存活。

NOAA漁業部的生物學家貝克(Kyle Baker)呼籲,「世界上還有另外兩種僧海豹,族群都正在減少,希望加勒比僧海豹的滅絕能讓我們學到教訓,加強對他們的保護。」

與加勒比僧海豹同屬的夏威夷與地中海僧海豹都處於瀕危、可能絕種的狀態,現存的夏威夷僧海豹不到1200隻,地中海僧海豹則僅有500隻。

夏威夷僧海豹目前受到NOAA漁業部的保護,其族群每年減少4%,生物學家預估未來三、四年總數可能少於1千隻,成為世界上最瀕危的海洋生物之一。夏威夷僧海豹面臨許多威脅,包括幼海豹缺乏食物、被海洋廢棄物纏繞、遭鯊魚捕食,還有休憩、育幼的海灘受侵蝕消失等。

其他幾種在近代滅絕的海洋哺乳動物包括18到19世紀左右消失的大西洋灰鯨,以及18世紀末期可能因捕鯨業者濫捕而絕種的大海牛(Steller’s sea cow)。NOAA專家表示,加勒比僧海豹也是在同一時期開始遭到大量獵殺。

(摘譯自2008年6月9日ENS華盛頓首府報導,編輯後發表於環境電子報「人為因素 造成加勒比僧海豹滅絕」

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