根據最新研究,野生候鳥可能是禽流感病毒跨洲散播的主要帶原者,科學家說,這個發現對於監控北美洲高致病型禽流感有重要意義。

美國地質調查局(USGS)的科學家與阿拉斯加的美國漁業暨野生物管理局(U.S. Fish and Wildlife Service)及東京大學合作,透過基因方面的證據,發現尖尾鴨(northern pintail)將亞洲的禽流感病毒帶到阿拉斯加。

研究作者之一,USGS野生動物健康中心的野生動物研究生物學家法蘭森(Chris Franson)表示,「雖然過去有些研究推測,野鳥由亞洲跨洲傳播禽流感到北美屬於罕見現象,本項研究提出了對立的觀點。」

法蘭森說,以往研究所針對的鳥類,並不是跨洲遷徙的候鳥,或者僅屬於北美中緯度的留鳥,這些區域距離亞洲禽流感病株的發源地都很遠。

在這項研究中,USGS的科學家與漁業暨野生物管理局、當地州政府及原住民社區合作,從阿拉斯加共1400隻以上的尖尾鴨身上採取樣本。

禽流感病毒具有的基因片段中,有8種與亞洲的禽流感病株關係較近,而與北美的病株關係較遠。科學家發現,阿拉斯加野生尖尾鴨身上的「低致病型」禽流感病毒,近半數至少擁有1種與亞洲病株比較接近的基因片段。

但是沒有任何樣本的病毒與亞洲病株完全一致,也沒有發現「高致病型」病毒。低致病型禽流感對鳥類通常只引發輕微的症狀,例如羽毛蓬起、產蛋率降低等,而且容易受到忽略。

高致病型禽流感的影響則非常猛烈,不但會在群聚的家禽之間迅速傳播,染病後還影響數種體內器官,而且通常不到48小時就有100%的致死率

在家禽密集飼養的擁擠環境中,野鳥帶有的某些H5與H7亞型病毒會演化成高致病型禽流感病毒。過去10年間,就是高致病型的

H5N1禽流感病毒由亞洲散布到歐洲、非洲,使得數億雞鴨遭到撲殺,並造成245人死亡,令人憂心病毒可能在人與人之間爆發傳染。

正常狀況下,人類不會感染禽流感病毒,但曾有幾個案例,是特定的高致病型病毒造成嚴重的人類呼吸道疾病。絕大多數情況下,感染病毒的人都曾密集接觸過染病的家禽,或接觸過被染病家禽糞便污染的物品。

研究H5N1亞型病毒是否可能由野鳥跨洲傳播的科學家,對於候鳥在傳播高致病型病毒到其他區域所扮演的角色,一直未有定論。

研究的另一位作者,USGS阿拉斯加中心的野生動物研究生物學家皮爾斯(John Pearce)指出,「本研究分析野鳥身上常見的低致病型病毒,類似的基因分析方法,假如針對恰當的鳥種與區域進行採樣,不但可以解答野鳥遷徙的問題,還能了解病毒跨洲交換的程度。」

這項研究本週發表於「分子生態學」期刊。

(摘譯自2008年10月27日ENS維吉尼亞州瑞斯頓報導,編輯後發表於環境電子報「野鴨遷徙 將亞洲禽流感傳播到阿拉斯加」

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