研究人員辨認出一類細菌,可去除某一種常見多氯聯苯的毒性。多氯聯苯是致癌物質,簡稱PCBs,曾被用做冷卻劑或潤滑劑,美國有超過250個地點遭其污染,其中包括湖泊與河床沉積物。

此項發現是邁向生物復育法(bioremediation)的第一步,讓多氯聯苯的毒性可以自然化解,而無需冒險移除受污染的沉積物。
目前最常以疏浚掏沙後掩埋的方式清理多氯聯苯,而研發以生物復育清除多氯聯苯的科技將提供新的選擇。掏沙法向來多有爭議,因其採用侵入性技術,又有造成污染物擴散的風險。

早在20多年前,研究人員就知道自然界存在有微生物可緩慢移除多氯聯苯所含的氯。多氯聯苯曾被工業界廣泛應用。由於此類化學物質會毒害人體與動物,美國在1977年便禁止生產。

研究多氯聯苯的專家畢達德(Donna Bedard)與喬治亞理工的微生物學家合作,進行生物分解Aroclor 1260的研究,這是一種常見且氯化程度極高的多氯聯苯混合物。(譯註:通常氯化程度越高的多氯聯苯毒性越強)

合作團隊分析了胡薩通尼克河(Housatonic River)的沉積物樣本,發現是Dehalococcoides類(簡稱Dhc)的細菌在Aroclor 1260上產生去氯作用。
這些微生物用氫原子取代Aroclor 1260的氯原子,藉以獲取生長所需的能量,並啟動多氯聯苯的分解過程。喬治亞理工土木與環工學院的盧夫勒(Löffler)副教授解釋,當Aroclor 1260含有的氯被Dhc細菌去除到一定程度之後,其他的微生物就能進一步分解多氯聯苯,將毒性完全消除。

盧夫勒表示:「辨識出分解Aroclor的細菌是關鍵步驟。現在我們可以著手設計工具,在沉積物中尋找此類微生物,並研發工程技術,在河川或湖泊沉積物中激發這些細菌生長與活動。」

(相關研究結果發表於4月15日的應用與環境微生物學(Applied and Environmental Microbiology)期刊)

(摘譯自5月1日ENS喬治亞州亞特蘭大報導,編輯後報導發表在環境電子報「清理多氯聯苯致癌物,研究發現可以細菌取代掏沙法」。)

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